Books Home

Metafont - guide pratique

 

Bernard Desgraupes

ƒditions Vuibert, Paris, 1999.

288 p. - 130 illustrations - 22 tableaux

ISBN : 2-7117-8642-0.

Introduction

 

Metafont est un programme conçu conjointement avec TeX et dont le rôle est à la fois de produire des polices de caractères et d'agir sur les polices existantes pour en modifier l'aspect en jouant sur d'innombrables paramètres.

Mais Metafont est aussi un langage : il fournit ainsi toute la richesse et la flexibilité que l'informatique peut apporter afin de réaliser les tâches pour lesquelles il a été conçu. Ce langage permet de construire d'autre part des ensembles de commandes destinées à l'utilisateur pour accomplir des tâches particulières : chacun peut se constituer son propre réservoir de commandes (appelées aussi des macros).

Cet ouvrage présente l'intégralité des macro-commandes qui constituent ce qu'on appelle le format << plain >> de Metafont. Ces commandes fournissent des outils extrêmement puissants pour la création de polices et de << métapolices >> de caractères destinées à des documents élaborés avec TeX ou LaTeX : d'infimes modifications permettent de faire varier à l'infini les formes des caractères d'une police aussi bien que les symboles créés.

Les outils sont ici regroupés par type et leur usage ainsi que leur syntaxe sont expliqués afin, d'une part, de constituer un outil de référence et d'autre part d'atteindre progressivement par la pratique l'objectif de tout utilisateur de Metafont : créer facilement des symboles nouveaux ou de nouvelles polices de caractères et même des familles de polices de caractères.

The Metafont Book de D. Knuth, auteur de Metafont et de TeX , est le livre de référence sur le sujet. Il reste néanmoins de lecture difficile car sa présentation est déroutante : l'information se trouve extrêmement dispersée et le lecteur doit frayer son chemin à travers un itinéraire touffu comportant des notes parfois très spécialisées approfondissant tel ou tel détail (les fameux "virages"). On y trouve tout mais il en reste une impression de confusion qui a sans doute desservi Metafont si l'on pense, par ailleurs, au succès rencontré par TeX qui lui est pourtant intimement lié.

Nous adoptons ici, dans un but de clarification, une méthode d'exposé systématique des macros de Metafont , assorties d'illustrations, en rassemblant toute l'information dispersée dans The Metafont Book.

Le lecteur curieux qui aura déjà fait l'apprentissage de Metafont et assimilé le présent ouvrage se plongera certainement avec délices dans les arcanes du MetafontBook afin d'approfondir les techniques. Dans le chapitre 1, on trouvera une introduction qui résume les apports de la typographie numérique aux techniques d'impression et de composition et le rôle révolutionnaire joué par Metafont et par TeX en ce domaine. Le chapitre 2 présente l'installation puis la mise en oeuvre de Metafont : tout ce qu'il faut savoir pour faire tourner des programmes et rendre utilisables les polices de caractères {police de caractères} que l'on aura créées (ou obtenues sur l'Internet). Dans le chapitre, toutes les macros sont regroupées en fonction de l'objet auquel elles se rapportent : ce chapitre doit servir de référence pour retrouver rapidement une macro avec sa syntaxe et dans son environnement.

Les chapitres 3, 4 et 5 sont consacrés à la pratique de Metafont. Le chapitre 4 concerne l'apprentissage de base de Metafont : pas à pas on verra, avec de très nombreux exemples et illustrations, comment s'organisent et s'appliquent toutes les macros. Le chapitre 5 est consacré intégralement à la tâche de construction d'une métapolice avec toutes les variantes que cela suppose : il est la démonstration de la puissance de ce concept et de Metafont lui-même. Enfin le chapitre 3 présente des exemples ponctuels correspondant à un usage "au quotidien" de Metafont. Pour terminer, un certain nombre d'annexes regroupent toutes les informations pratiques : modes existants, tables de conversion, encodages, variables internes internes, adresses où se procurer Metafont etc.

Comment lire ce livre ? Le lecteur pressé de commencer et qui dispose d'une installation de Metafont en état de marche dont il connaît le principe de fonctionnement, pourra aller directement lire le chapitre 4 et enchaîner avec le chapitre 5. Si Metafont n'est pas encore installé sur votre ordinateur ou bien si vous n'en connaissez pas encore le principe (production d'un fichier gf, converti ensuite en fichier pk ou dvi etc.), il faudra commencer par lire le chapitre 2.

Enfin, le lecteur qui souhaitera avoir une vue synthétique du langage Metafont et se faire une idée d'ensemble du corpus d'instruction qui est à sa disposition trouvera tout cela dans le chapitre 3 qui servira par la suite à la référence pour retrouver rapidement une macro. L'apprentissage de Metafont est beaucoup plus facile que celui de TeX et c'est un investissement qui décuple les possibilités de TeX lui-même.

 

Bernard Desgraupes

Paris. Mai-Septembre 1998.